Este deveria ser o ano em que o 5G se tornou popular . Grandes extensões do mundo seriam cobertas com cobertura. Todos os principais fabricantes de celulares – incluindo a Apple – ofereceriam uma ampla variedade de telefones 5G . Depois de anos de exagero e das primeiras implementações do ano passado, os consumidores finalmente começariam a aproveitar os benefícios da tecnologia sem fio super-rápida de forma real. 

Então o novo coronavírus atacou. 

O vírus, que causa uma doença semelhante à pneumonia chamada COVID-19, se espalhou rapidamente pelo mundo, fazendo com que cidades e países inteiros emitissem bloqueios para retardar seu avanço. A China, onde COVID-19 foi detectado pela primeira vez no final de 2019, fechou primeiro, interrompendo a produção de iPhones e outros produtos. O resto do mundo logo o seguiu, e a economia global praticamente paralisou.

“Em nossas vidas, nunca vimos um colapso econômico mais rápido”, disse Ken Hyers, analista da Strategy Analytics.

O resultado é uma quebra do otimismo flutuante de apenas seis meses atrás. Milhões de pessoas estão sem trabalho e o mundo registrou mais de 10 milhões de infecções por COVID-19 . Mas mesmo que o coronavírus tenha desacelerado a implantação do 5G em áreas fortemente atingidas, como os Estados Unidos, isso não vai impedir o progresso do 5G. 

 

O avanço contínuo do 5G é mais crítico do que nunca, agora que o coronavírus mudou radicalmente nosso mundo. As pessoas estão presas em casa e mantendo distância umas das outras, forçando-as a contar com o serviço de banda larga doméstico – algo que o 5G poderia aumentar . A tecnologia celular de última geração, que possui de 10 a 100 vezes a velocidade do 4G e capacidade de resposta rápida, pode melhorar tudo, desde videoconferência simples até telemedicina e  realidade aumentada e virtual avançada .

“A resiliência potencial e a ampla conectividade que o [5G] oferece … [significa] que as pessoas realmente dirão: ‘Sim, provavelmente preciso disso'”, disse David Harold, diretor de marketing da designer de tecnologia de chips gráficos Imagination Technologies. E eles precisam do 5G não apenas para baixar vídeos com mais rapidez, mas para se manterem conectados com seus entes queridos e colegas. Os aplicativos habilitados pelo 5G “de repente parecem uma tecnologia urgente”, disse Harold. 

As demandas fizeram com que todas as operadoras de rede e projetistas de aparelhos em todo o mundo se concentrassem na tecnologia e, apesar de tudo, o lançamento do 5G avançou mais rápido do que o do 4G LTE em seus primeiros dias. Mesmo com a pandemia, a maioria, senão todas, as peças estarão prontas para que o 5G se torne popular este ano. A cobertura da rede deve ser ampla e as empresas oferecerão muitos telefones 5G. O único verdadeiro curinga é se alguém os comprará – e quanto custarão. 

Primeiros dias 

Mesmo com as manchetes surgindo em Wuhan, China, sobre o novo coronavírus , a vida continuou como de costume com a CES em Las Vegas em janeiro e o lançamento do Samsung Galaxy S20 no início de fevereiro. Mas o tom começou a mudar após o cancelamento de conferências como o Mobile World Congress no final de fevereiro. O show foi cancelado um dia após o evento Unpacked da Samsung – e apenas uma semana antes dos jornalistas irem para Barcelona, ​​na Espanha.

MWC , a maior conferência móvel do mundo, foi o lugar onde o 5G deveria realmente estourar. O show deste ano foi programado para apresentar  novos telefones 5G de quase todos os principais fornecedores de Android , bem como atualizações sobre as redes que adotam ainda mais a tecnologia.

O impacto da perda de MWC no 5G é incalculável. É aqui que operadoras de rede e fabricantes de telefones fecham negócios. O primeiro telefone Android do mundo, o T-Mobile G1 de uma década atrás, surgiu em parte por causa de um jantar realizado no MWC . O próximo dispositivo 5G famoso poderia ter surgido de um bate-papo por meio de tapas. 

Cinco dias após o cancelamento do MWC, a Apple emitiu um raro aviso , dizendo que o coronavírus estava causando um impacto maior em suas operações do que se pensava. Na época, ela estava sendo prejudicada por uma paralisação na China, um de seus principais mercados e o local onde a maioria de seus dispositivos são fabricados. “O fornecimento mundial do iPhone será temporariamente restrito”, disse a Apple na época.

O coronavírus também impactou outras empresas. A Samsung alertou no final de abril que a pandemia prejudicaria “significativamente” seus vários negócios e advertiu que “os investimentos na rede 5G podem enfrentar reduções ou atrasos” na Coréia e em todo o mundo. COVID-19 devastou o mundo ao mesmo tempo em que a Samsung apresentou seu dispositivo mais importante do ano, o Galaxy S20 .

Tudo isso culminou com a indústria de smartphones  vendo sua maior queda nas remessas em fevereiro, queda de 38% para 61,8 milhões de unidades, de acordo com a Strategy Analytics. A empresa atribuiu a queda “enorme” ao colapso da demanda na Ásia.

Embora os bloqueios tenham se expandido pela Europa e América do Norte, nada foi tão ruim quanto o tempo em que a China estava offline. 

No entanto, sua recuperação foi tão rápida quanto o encerramento. 

Recuperação da China

Apesar de todo o barulho sobre o 5G aqui, o epicentro do investimento na tecnologia de próxima geração está na China. 

Embora a China tenha sofrido primeiro com o coronavírus, a maioria das áreas do país já se recuperou em grande parte. Os cidadãos têm voltado ao trabalho e se dirigido a lojas e restaurantes. Cada vez mais, o 5G está se tornando um dos itens essenciais para os compradores chineses, e os pesquisadores descobriram que, mesmo com a incerteza no mundo, as pessoas na China ainda estão comprando smartphones e as operadoras estão construindo suas redes.

“A China está realmente em plena implantação”, disse Joy Tan, vice-presidente sênior de relações públicas da Huawei . “A maioria das cidades voltou ao normal.” 

A Ericsson , gigante sueca de redes, espera que o 5G esteja em mãos cerca do dobro em 2020 do que havia previsto no ano passado. O número total de assinantes deve chegar a 190 milhões neste ano, sendo a maior parte proveniente da China. Por outro lado, a América do Norte e a Europa não serão tão fortes quanto a empresa projetou anteriormente. 

“É muito impulsionado pela China”, disse Patrick Cerwall, chefe de insights de marketing estratégico da Ericsson. O país tem trabalhado muito para “colocar os dispositivos nas lojas e garantir que as pessoas estejam atualizando com bons pacotes”.

Ainda assim, a Ericsson espera que as áreas fora da China se recuperem e estejam de acordo com as previsões anteriores da empresa até o final de 2025. Embora a porcentagem da população da China que usa 5G seja maior inicialmente, a América do Norte o alcançará em um ou dois anos, Cerwall disse. Nesse ponto, cerca de 20% das pessoas na América do Norte assinarão os serviços 5G. Isso salta para 75% até o final de 2025.

Tudo isso pressupõe que o 5G será realmente lançado. 

Construindo a base 5G

A aceitação de 5G depende de duas coisas: disponibilidade de rede e aparelhos. Quando se trata do lado da rede, o COVID-19 não prejudicou o lançamento. 

Todas as operadoras nos Estados Unidos continuam ativando o serviço 5G em mais mercados, assim como os provedores na China e em outras regiões. É na Europa e no Canadá que as coisas são mais incertas. 

As principais operadoras canadenses e europeias lançaram o 5G, mas a pandemia levantou questões sobre a rapidez com que suas redes podem se expandir. Os leilões do espectro 5G foram adiados no Canadá e em partes da União Europeia por causa da pandemia, o que levou ao lançamento do 5G em algumas áreas por vários meses ou mais. O leilão de espectro para o Canadá estava programado para dezembro, mas agora será realizado no próximo verão, de acordo com a CBC. 

Navdeep Bains, ministro da inovação, ciência e indústria do Canadá, disse no início de junho que o atraso “permitirá que a indústria de telecomunicações mantenha seu foco no fornecimento de serviços essenciais aos canadenses durante a pandemia COVID-19”, disse o CBC .

Nos EUA, as operadoras estão se aproximando de seus mapas de ampla cobertura prometidos.

“Certamente, até o final do ano, as três principais operadoras [dos EUA] terão redes nacionais para 5G”, disse a analista da Strategy Analytics, Susan Welsh de Grimaldo. Ela disse que cerca de 8,4% de todas as assinaturas sem fio dos EUA neste ano serão 5G, já que a adoção diminui em relação às estimativas anteriores. Até o final de 2021, cerca de 30% das assinaturas sem fio dos EUA devem ser 5G. 

Uma operadora conhecida por seu marketing direto é a T-Mobile . A “Un-carrier” concluiu sua aquisição da Sprint no início de abril, dando imediatamente à empresa combinada uma grande pegada 5G. A rede nacional da T-Mobile entrou no ar em dezembro , o que significa que sua rede cobria mais de 200 milhões de pessoas. E no início de junho, ela se tornou a primeira operadora a ter cobertura 5G em todos os 50 estados .

Em meados de junho, o serviço 5G da AT&T agora cobre mais de 160 milhões de pessoas em 327 mercados . Ele adicionou 137 dessas áreas neste mês e disse que ainda está em vias de ter cobertura 5G nacional neste verão . 

A AT&T também implantou o compartilhamento dinâmico de espectro em partes de sua rede, o que irá acelerar o lançamento de 5G. A tecnologia permite que as operadoras usem as mesmas bandas de espectro para 4G e 5G, permitindo que liguem suas redes 5G sem ter que desligar primeiro o 4G. Em vez de ter estradas diferentes para ônibus e carros, o DSS é como ter uma grande rodovia com faixas separadas para ônibus e carros. 

E a Verizon possibilitou, em maio, que clientes em 35 cidades carregassem conteúdo como fotos e vídeos em sua rede 5G mais rápida . Ele também criou um laboratório virtual para continuar trabalhando em aplicativos 5G durante a pandemia COVID-19 , que está limitando o tempo nos laboratórios 5G reais da Verizon. E no início de junho, a Verizon começou a oferecer o único Samsung Galaxy S20 do mundo que suporta o tipo mais rápido de velocidade 5G , onda milimétrica.

A Verizon também planeja utilizar DSS ao construir uma rede 5G nacional de banda baixa este ano. Tem incluído suporte para a futura rede de cobertura mais ampla em todos os seus dispositivos 5G de 2020. 

Ela e outras operadoras conseguiram acelerar seus lançamentos em alguns casos porque não há tantas pessoas por aí. Grande parte do trabalho é feito do lado de fora e envolve pequenas equipes, criando menos risco de doenças. 

“Pudemos continuar a construir durante este tempo de COVID e até mesmo acelerar essa construção em certos mercados”, disse Heidi Hemmer, vice-presidente de engenharia de rede da Verizon. Como as cidades e vilas pequenas instituíram pedidos de abrigo no local e fechamento de estradas, a Verizon foi capaz de instalar rapidamente a fibra necessária para ligar sua rede rápida. 

“É muito mais fácil abrir uma estrada e colocar fibra quando você não tem muito tráfego”, disse ela. “Da mesma forma, como muitas das cidades não têm muitas pessoas na calçada, fomos capazes de sair e trabalhar, pendurando antenas e fazendo as conexões.”

2020 verá até o lançamento de outra operadora sem fio: Dish. O provedor de TV via satélite está em processo de comprar Sprint pré-pago marca móvel do impulso e espectro sem fio 800MHz da Sprint para construir ajuda Dish um 5G rede que é suposto rival AT & T , Verizon e o novo T-Mobile . O acordo também dá à Dish acesso à rede da T-Mobile por sete anos, enquanto a Dish constrói sua própria oferta 5G. A aquisição de US $ 5 bilhões deve ser concluída no início de julho . 

Na programação?

Como as redes, os dispositivos também estão dentro do prazo. Embora alguns telefones 5G tenham sofrido pequenos atrasos, eles não foram grandes, pelo menos nos Estados Unidos. A Apple disse que depois de paralisações anteriores na China, a produção de seus dispositivos está de volta aos trilhos. O próximo iPhone deve vir com 5G. A Qualcomm , maior fornecedora mundial de chips sem fio, disse que o 5G está “progredindo conforme planejado”. A empresa não mudou sua previsão de quantos telefones 5G serão vendidos neste ano: 175 milhões a 225 milhões.

“Quando [a pandemia] começou, fiquei um pouco preocupado”, disse Christian Block, vice-presidente sênior que supervisiona os negócios de RF da Qualcomm. “Mas as pessoas são extremamente eficientes, mais do que eu pensava.”

A equipe de Block projeta módulos que conectam telefones a redes sem fio. É essencial que os módulos estejam prontos ao mesmo tempo que os modems projetados pela Qualcomm, caso contrário os telefones não conseguirão acessar as redes 5G. O desenvolvimento e a produção de chips da Qualcomm estão dentro do cronograma, disse Block.

“O maior risco são os atrasos potenciais por causa do transporte”, disse ele. “Em vez de transportar mercadorias em dois dias, agora são quatro ou cinco dias. [Mas] se houver um atraso, será [será] horas ou alguns dias, não semanas.”

A Apple atua como o maior curinga . Normalmente, ela revela seus telefones mais recentes em setembro, mas alguns relatórios afirmam que os dispositivos podem atrasar . É provável, porém, que os novos iPhones cheguem antes do final de 2020. E quando os iPhones 5G da Apple forem colocados à venda, ele se tornará imediatamente o líder 5G nos Estados Unidos. 

“Certamente, há muito buzz sobre o que vai acontecer com a Apple”, disse Andre Fuetsch, diretor de tecnologia e presidente da AT&T Labs, durante uma conferência de telecomunicações da Wells Fargo em meados de junho. Ele não detalhou os planos de lançamento da Apple, mas observou que o próximo iPhone “será uma parte muito grande e importante no portfólio de dispositivos 5G quando ele estiver disponível”.

Este ano, os fabricantes de smartphones devem vender cerca de 33 milhões de telefones 5G nos Estados Unidos, disse a Strategy Analytics (um pouco acima da estimativa da empresa em abril, mas abaixo do projetado antes da pandemia). Cerca de metade do total de dispositivos 5G vendidos nos Estados Unidos em 2020 serão iPhones, disse.

“Três em cada 10 smartphones vendidos nos EUA [em 2020] serão 5G”, disse Hyers da Strategy Analytics. “Eu diria que isso é bastante popular. Mas tudo voltou atrás na segunda metade do ano.”

Mas mesmo sem a Apple, não haverá escassez de novos dispositivos 5G este ano. Todas as operadoras americanas disseram que vão oferecer cerca de 15 aparelhos cada, e muitos deles já chegaram ao mercado. Isso inclui até produtos como o laptop 5G da Lenovo, o Flex 5G de US $ 1.400 que é vendido pela Verizon. E também inclui os novos telefones 5G Galaxy A da Samsung.

Por que isso é importante

Uma grande questão é se alguém vai comprar esses dispositivos. Os primeiros telefones 5G do mercado no ano passado eram caros. O Galaxy S10 5G custou US $ 1.299, um prêmio de US $ 399 em relação ao S10 normal . Os telefones premium 5G mais novos são um pouco mais baratos (o Galaxy S20 do início deste ano começa em US $ 999), mas ainda não estão acessíveis a todos. Novos chips 5G de empresas como Qualcomm e MediaTek devem mudar isso. 

Os chips Snapdragon da série 7 da Qualcomm permitirão telefones 5G nos Estados Unidos que custam cerca de US $ 450 a US $ 550, enquanto seu Snapdragon 690 , lançado no início deste mês, alimentará dispositivos 5G que podem custar até US $ 250. E a MediaTek, um importante fornecedor de chips para fabricantes de celulares chineses, também tem uma linha completa de processadores 5G, de dispositivos premium a menos caros. Ela espera ver telefones 5G na China este ano que custem menos de US $ 300. 

“O que estamos vendo dos [fabricantes de celulares] que atendem ao mercado da China são os dispositivos em cascata pelas faixas de preços à medida que avançamos ao longo do ano, muito rapidamente”, disse Finbarr Moynihan, gerente geral de vendas da MediaTek. “Há muitos dispositivos sendo lançados em todas as principais marcas.”

Nos Estados Unidos, a Samsung liderou o pacote com aparelhos 5G caros e dispositivos mais baratos . Sua nova linha de Galaxy A inclui o Galaxy A51 5G de $ 500 e o Galaxy A71 5G de $ 600 . 

“O consumidor intermediário não precisa escolher entre grande tecnologia e grande valor”, disse Caleb Slavin, gerente sênior de estratégia de produtos para smartphones da Samsung Electronics America, em abril. 

Mas mesmo esses dispositivos são caros para dezenas de milhões de pessoas que estão sem trabalho. A pandemia pode levar os fabricantes de celulares a ajustar seus projetos, dizem os analistas, preferindo modelos mais baratos antes do planejado. E as operadoras provavelmente oferecerão descontos para transferir mais clientes para o 5G . 

A Samsung deve lançar seus mais novos dispositivos móveis carro-chefe em agosto , telefones que provavelmente não são baratos. Mas está trabalhando em alguns que são mais acessíveis para os consumidores.

“Muito trabalho foi feito ultimamente em torno da democratização do 5G para mais pessoas, colocando o 5G no bolso de mais pessoas”, disse Alok Shah, vice-presidente de estratégia de redes, desenvolvimento de negócios e marketing da Samsung Electronics America. “Temos mais dispositivos fora da camada premium que acreditamos que levarão 5G para mais pessoas.”

A Huawei, segunda maior fabricante de celulares do mundo depois da Samsung, já fez alguns ajustes no design de seus dispositivos, como adicionar um sensor de temperatura ao Honor Play 4 Pro para que o smartphone funcione como um termômetro . “Você pode realmente fazer a detecção de temperatura por infravermelho de uma pessoa segurando-a contra … seu rosto”, disse Tim Danks, vice-presidente de gerenciamento de risco e relações com parceiros da Huawei. “Isso é obviamente uma evolução … que saiu de uma pandemia.”

Já existem sinais promissores de que, quando os americanos recebem algum dinheiro, eles o gastam em dispositivos móveis. 

Nos EUA, as compras de telefone despencaram quando os pedidos de abrigos no local começaram. Mas as vendas dispararam quando os cheques de estímulo começaram a chegar às mãos dos americanos em meados de abril, de acordo com a M Science, um provedor de análise de dados que rastreia estatísticas como a adoção móvel da tecnologia 5G em aparelhos Android. 

“O COVID teve um efeito sério na quantidade de telefones vendidos”, disse Mark Bachman, o principal analista de tecnologia e telecomunicações da M Science. Desde que os cheques de estímulo foram lançados, “o 5G tem aumentado continuamente a cada semana”, disse ele.

Isso é uma boa notícia. Embora o 5G ainda esteja em seus estágios iniciais, a adoção generalizada de dispositivos e implementações mais amplas das redes permitirão aplicativos que antes não eram possíveis. Isso inclui carros que dirigem sozinhos e remédios remotos, além de chamadas de vídeo, sem mencionar o acesso mais rápido à Internet em casa  e em trânsito . Todos esses usos seriam muito úteis durante a pandemia. 

“Se há uma coisa que ficou bem clara, é que nunca temos largura de banda suficiente”, disse Carolina Milanesi, analista da Creative Strategies. 

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